YouTube前團隊離開Google,從圖像視覺找到新商機!

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imgix團隊的四位工程師Chris Zacharias(前左)、Jeremy Larkin(前右)、David Birdsong(後右)與 Jack Angers。Photo: Alex Washburn/Wired

 

一個線上即時裁切、縮放圖片的服務,聽起來似乎了無新意。但由YouTube前團隊成員創立的Imgix,卻可能掀起一場雲端革命,統治我們的眼球。

解決小問題,發現大商機

三年前,札查利亞斯(Chris Zacharias)的主要工作是替影音串流網站YouTube打造一個「羽量級」的網頁;這個被稱為「Feather」的計劃,目標是將YouTube每個網頁的資料量縮到100KB以下,讓網路頻寬有限的地區也能夠暢行下載無礙。

他的工作取得了初步的成功,讓YouTube的觸角遍及了以往限於惡劣網路環境而無法瀏覽的偏遠地區與開發中國家。但是一項意想不到的硬體限制,卻使得他的工作觸礁,難以取得下一步進展。

YouTube網頁中,排列著許多代表每支影片的預覽縮圖,札查利亞斯意圖縮裁這些原本為寬頻環境所準備的大張圖片。但在2010年時,YouTube上的影片就已多達數十億支,「光是縮減這些圖片的尺寸,就會用光所有Google資料中心可觀的運算資源。」他回憶到。

不過,這項難題也讓札查利亞斯看到了機會,他離開Google,在舊金山創立了Imgix,提供對網頁內容即時作裁切、縮放、套用特效的服務,並採用傳統電腦的圖像顯示晶片(GPU)為資料中心的運算核心。

對於以視覺設計為核心的網站而言,最大的挑戰是,如何在不同的瀏覽環境上,維持一貫高品質的展示體驗。因為在螢幕較小的行動裝置上,提供高解析圖片,會浪費頻寬增加下載時間;相反地,在高解析度的螢幕上,觀看低解析度圖片,卻有圖片過小影響版面配置,與圖片模糊不清的問題。

隨著各種尺寸與格式互異的行動裝置成為上網主流,使得這個難題變得日益嚴重,而Imgix就是為了解決這個問題而生。

它本身是個應用程式介面(API),這代表網頁設計師能夠在網頁中嵌入程式碼使用Imgix服務。以Imgix的客戶房屋租賃網站Zillow為例,房東上傳照片以後,Imgix就會對線上看房的訪客依不同的瀏覽環境,提供最佳的圖片展示格式。即使在解析度高達2048×1536的Retina Display iPad上也能一樣美觀。

雲端時代的網路新面貌

Imgix就像是網路科技進化的縮影。以往全由一台伺服器擔任的繁重工作,如今可藉由雲端運算中「基礎設施即服務」IaaS (Infrastructure as a Service)的模式,外包給如Amazon與Rackspace等運算資源豐沛的業者分工;而特化的網站功能需求,例如圖形處理交給Imgix、資料分析可以交由Keen IO……等等,由此大幅提升使用者經驗,並降低建置成本與難度。

從宏觀的角度來看,Imgix等於是替網路架構了一台「圖像引擎」,除了現有靜態圖片的處理以外,未來他們計畫將服務領域拓展到遊戲、影片等內容。

札查利亞斯表示,「如同Dropbox成為網路世界的硬碟一樣,我們的目標是包辦視覺服務、成為虛擬世界的顯示卡。」

從使用者對行動裝置內容的品質愈來愈要求的現狀來看,這的確是個頗大的商機。

 

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