亞馬遜第一紅牌監視器創辦人獨家告白:軟體才是未來趨勢,硬體只是陪襯!

亞馬遜第一紅牌監視器創辦人獨家告白:軟體才是未來趨勢,硬體只是陪襯!
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Dropcam的創辦人Greg Duffy以及Aamir Virani。 Photo: Dropcam.

 

靈感有時就存在於生活中的大小事,誰想得到新創網路攝影機公司DropCam(編按:一款可以用手機、平板電腦遠端操控的高畫質無線監視器,是亞馬遜監視類暢銷產品)概念竟是源自一隻隨地大便的狗?

DropCam共同創辦人達菲(Greg Duffy)的父親想抓出哪家的狗在自家的院子裡撒野,所以架設多架與電腦連線的攝影機企圖要「緝凶」,卻發現現有的硬體老舊根本沒有相容的軟體可以支援,實行起來很困難,達菲的父親是一名軟體工程師,對此卻也一籌莫展。

因此達菲和夥伴維拉尼(Aamir Virani)想著用雲端服務解決這個問題,搞不好還可以賺一筆錢。《WIRED》訪問了達菲,請他談談這家硬體新創公司如何以簡易的攝影機和服務創業。

《WIRED》問(以下簡稱問):你認為矽谷對「硬體」的態度是不是改變了?

達菲答(以下簡稱答):大多數投資人喜歡做模式比對,尤其是大規模的投資公司有自己認為會成功的模型。所以一開始,大部分的創投公司對我們根本不屑一顧,他們會這樣通常是因為不相信硬體有投資價值。

但DropCam、Fitbit和Roku等公司都是牽涉到硬體的軟體平台,投資人現在開始看到這些模式成功,那些只做模式比對的投資人也開始一點一點改變態度。

問:那你認為硬體正在復甦?

答:其實這不是硬體新創正要流行,而是未來軟體的趨勢。軟體革新了硬體產業,而硬體只是在這個趨勢下湊湊熱鬧。現在的軟體公司需要實體或機器等設備來解決問題,這些硬體公司過去之所以沒有出現,是因為即使是開發出硬體原型都要付出高昂價格、困難度也高。

多數新創公司不太可能把硬體當做核心服務,因為所需的資金太大,花了好幾億美元開發硬體或晶片結果最後卻沒辦法測試產品,但現在你看到越來越多這種結合硬體的軟體平台成立,是因為現在的客戶不需要打造任何產品就可以測試服務。

問:怎麼辦到的?

答:我們當時只是去買了現成的網路監視攝影機,改裝後把我們自己的Linux架構軟體植入,再把攝影機與我們的雲端網路完美連接。

問:你們辦得到是因為這些攝影機已經標準化,讓你們有辦法侵入?

答:也不是所有的零件都標準化,裡面已經標準化的是內建的ARM處理器,也因為如此,我們才可以加以改造,但因為它沒辦法隨便讓人測試別的韌體所以還是有難度。不過,最後還是成功了。

ARM處理器價格越來越便宜,但要做某些用途時還是要做特殊修改,像DropCam就需要視訊編碼,但裡面的元件已經慢慢標準化,所以不必再自己設計晶片。我們可以專注建造原型,甚至用3D列印技術快速完成。最後證實,我們讓那些本來沒有打算購置網路監視攝影機的人為安裝容易且快速的DropCam掏出荷包。

問:你們產品吸引人之處是什麼?

答:我們希望提供一般家庭與小型企業影像監控服務。不只是保全而已,我們還要讓顧客能隨時隨地看到別處的情況,以及關心親友。這種影像服務需要攝影機,你可能可以透過智慧型手機辦到,但那不是完整的解決方案。顧客不想要完成度70%的解決方案,他們要100%,服務可以搭配硬體才是理想的解答,才能被大眾接受。

問:你們如何成軍?

答:首輪融資後我們說服曾經為手持高解析攝影機品牌Flip Video Camera製作硬體的道格(Doug Chan)加入,要不是因為他跟中國製造廠的關係和經驗,我們可能無法像今天這樣量產DropCam。我們把原型交給道格並經過幾個月趕工後開始出貨,結果那年大部分時間商品都供不應求,這使我們大感吃驚而當年的營收也有五倍成長。

而且雖然DropCam需要搭配硬體,但我們精於雲端軟體、行動程式、硬體和量產,因此比其他只有一個網站的公司相較多了一些優勢;今日的新創公司同時也要有很棒的硬體搭配,光有前述的其中一種都不夠,必須面面俱到。

問:你們有使用任何人工智慧技術嗎?

答:DropCam有一支電腦視覺(Computer vision)團隊,負責改善攝影機的動態偵測功能。它不只能顯示鏡頭前的東西,還能透過大量的影像資料組提升演算法,知道用戶認為重要的東西是什麼。攝影機可以在不侵犯用戶隱私的前提下在資料組上執行電腦視覺運算。

我們目前正努力建構這樣的架構,日後我們可以推出多項很酷的功能,我們的員工也不必再讀取用戶的影片。大家都不必再看這些影片,全部都是電腦視覺,我們打算讓他成為DropCam的核心網路協議,這將會是革命性的進展。

問:電腦視覺如何運作?

答:電腦視覺機器學習和人工智慧的一環。解決機器學習問題的最主要方法就是獲得更多數據。Google的人工智慧專家諾維克(Peter Norvig)說過運算法不重要,數據才是一切。而DropCam隨時隨地都在記錄資料,它們可以自動告訴你什麼是重要的影像,讓用戶更輕易監視家中或公司。

 

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